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¿Cómo solucionar cualquier problema?

Quizá esté leyendo este texto porque en algún momento ha dudado de su capacidad para resolver problemas. Este texto se ha escrito para ayudarle a disipar esa duda. Sin embargo, si es usted un solucionador de problemas prolífico, espero inspirarle, por ejemplo, con el modelo de cálculo mental o los detalles del ciclo natural de la creatividad (incluido el papel computacional del sueño). Naturalmente, hay problemas que no son resolubles o parecen irresolubles, pero incluso si piensas trabajar en el teletransporte o la inmortalidad, espero que puedas beneficiarte de este texto.

Este artículo NO trata sobre la resolución rápida de problemas. La resolución rápida de problemas se basa en la experiencia y la velocidad. A menudo puede reducirse a elecciones rápidas entre las opciones disponibles. Este artículo trata de problemas difíciles que se basan en conocimientos vastos y complejos que pueden estar llenos de falsedades y contradicciones. La resolución lenta de problemas puede abarcar décadas. Puede utilizarse, por ejemplo, para encontrar respuestas importantes en ciencia.

¿Por qué nos cuesta resolver problemas?

Existe la creencia popular de que la resolución de problemas tiene que ver sobre todo con la capacidad cerebral o el coeficiente intelectual. Pero no es así. En particular, en las personas sanas, rara vez tiene que ver con la capacidad cerebral innata. Nuestra dotación habitual es suficiente para grandes inventos y avances científicos. El fracaso en la resolución de problemas suele deberse a tres factores principales: distracción, energía y aptitudes.

Distracción: la resolución de problemas avanza mejor con una inversión continua en el proceso. No se trata sólo del tiempo invertido, sino de la naturaleza del cálculo mental. Esto es lo que la gran mayoría de la población no puede -o no quiere- hacer. En el mundo moderno, la mayoría de las personas se ven reducidas a resolver problemas menores que se les presentan a lo largo del día, o problemas que parecen mayores pero que, por lo demás, son sencillos de resolver.

Energía: dormir mal, altos niveles de estrés y, a menudo, una salud imperfecta son anuladores muy eficaces de los esfuerzos por resolver problemas importantes. Para quienes pueden eliminar las distracciones y encerrarse en un lugar tranquilo y bien aislado, la baja energía mental puede ser el principal cuello de botella. Paradójicamente, un cierto grado de estrés mantiene a la mayoría de las personas a la carrera a pesar de la privación de sueño. Sin embargo, están huyendo mientras emplean un cerebro que no está preparado para resolver problemas. Cuando se detienen a pensar, es más probable que piensen en dormir.

Habilidades: Tras décadas de escolarización, una gran proporción de personas se pierde la práctica de la resolución de problemas. Muchos años diciéndote lo que tienes que hacer tienen un efecto secundario horrible: cuando eres el jefe de tu propia mente, de repente te sientes indefenso y perdido. La escolarización también da lugar a conocimientos que carecen de coherencia y aplicabilidad. Puede que recuerdes las ecuaciones, pero nunca reflexionas sobre los contextos en los que podrían desplegarse. No hace falta tener muchos conocimientos para ser un gran solucionador de problemas. Lo que se necesita son conocimientos que vivan en retroalimentación positiva con el impulso de aprender. No se trata de libros, lecturas o décadas de inversión. Los adolescentes pueden resolver los grandes problemas a los que se enfrenta la humanidad. Se trata más bien de “conocimiento hambriento”, es decir, el tipo de conocimiento que sigue pidiendo más.

Tras muchos años de distracción, poca energía mental y aprendizaje limitado, muchas personas se convierten en expertas en resolver problemas menores de su vida. Se trata de una forma de negligencia cerebral que puede llegar a ser irreversible en algún momento. Esto explica por qué los logros de nivel Nobel son raros. Pero también explica por qué los logros de nivel Nobel no están reservados a un grupo limitado de personas. Está al alcance de todos.

Ayuda inspirarse en gente como Eric Kandel. Kandel pasaba la mayor parte del tiempo que estaba despierto pensando en el pequeño caracol Aplysia. No le importaba viajar a Francia o trabajar sobre el terreno. Cada vez que se encontraba con un obstáculo buscaba gente que le ayudara a saltarlo. Tras décadas de esfuerzo, neurona tras neurona, molécula tras molécula, construyó un modelo perfecto del sistema nervioso de la babosa. Con tanta resolución de problemas en este campo, Kandel puede tomar cualquier problema de neurociencia y hacer una buena conjetura tras unos minutos de lectura. Se convirtió en un sistema experto de generalización humana. En 2000 recibió un merecido Premio Nobel por su trabajo.

Las herramientas

Todas las personas en su sano juicio saben resolver problemas. Los mejores solucionadores de problemas disponen de un excelente conjunto de herramientas sin llegar a formalizarlo. Sin embargo, un modelo formal sencillo de resolución de problemas traducido en una fórmula expresada en un lenguaje sencillo puede suponer un mundo de diferencia para todos. En la fórmula que expongo a continuación, introduzco un par de conceptos que muchos solucionadores de problemas perciben intuitivamente, pero que no emplean de forma exhaustiva o sistemática, ya que estos conceptos no están definidos con suficiente claridad en su mente. Estas son las herramientas de resolución de problemas más importantes que me gustaría que te llevaras de este texto:

  • El cálculo mental, es decir, la explicación en un lenguaje sencillo de cómo el cerebro resuelve los problemas (no es necesario tener conocimientos de anatomía ni de redes neuronales)
  • Cálculo mental protegido, es decir, cómo dar al cerebro un tiempo de paz perfecto para pensar
  • Aprendizaje disruptivo, es decir, cómo perturbar la paz del cerebro para lograr un avance creativo.
  • Brainstorming y brainstorming incremental, es decir, cómo emplear el cerebro de otras personas en el trabajo
  • Olvido creativo, es decir, cómo olvidar antiguas vías de solución erróneas para encontrar la correcta
  • Ciclo de creatividad natural, es decir, cómo resolver problemas mientras se duerme sin mover un dedo

¿Cómo funciona el cálculo mental?

En la resolución de problemas, es útil entender el concepto de computación conceptual. Existen muchos modelos de computación, por ejemplo, una máquina de Turing. Aquí presento un modelo sencillo que me ayudará a explicar cómo funciona el cerebro en la resolución de problemas. También me ayudará a explicar las estrategias de resolución de problemas presentadas en este texto.

El cerebro resuelve problemas utilizando su red de conceptos, que es una red de ideas mentales.

Un concepto es un objeto o una idea que se enciende en tu mente. Un concepto está representado por un conjunto de células cerebrales que se activan al reconocer o pensar en el objeto o la idea. Cuando pensamos en un bosque, se activa un concepto de bosque en nuestro cerebro. En el nivel neuronal más bajo, un concepto puede estar representado por una sola neurona.

Los conceptos pueden asociarse mediante enlaces conceptuales. En el cerebro, un enlace es una simple conexión entre conceptos o células. El concepto de bosque está vinculado al concepto de árbol porque los bosques están formados por árboles. El concepto de árbol está vinculado al concepto de rama. Cuando piensas en un árbol, aumentas la probabilidad de pensar en el bosque porque ambos forman un vínculo conceptual.

Un mapa conceptual es un conjunto de conceptos conectados por enlaces que forman ideas más complejas en el razonamiento. Cuando piensas en pasar un buen rato en un bosque, tu cerebro enciende un mapa conceptual que incluirá conceptos como: bosque, yo (es decir, tú), placer, y quizá otros conceptos asociados como: cielo azul, calor, mariposas, olores floridos, cantos de pájaros, etc. Un buen rato en el bosque puede parecer complejo y completo, lleno de detalles y experiencias. Sin embargo, en realidad, no es más que un número asombrosamente pequeño de mapas conceptuales que se iluminan en el cerebro. Nuestra mente convierte la simplicidad de los mapas en una percepción de complejidad de la experiencia.

El cerebro es una máquina paralela, es decir, puede hacer muchas cosas a la vez y activar muchos mapas conceptuales al mismo tiempo. Sin embargo, en el proceso de pensamiento, las activaciones paralelas se concentran en una única ventana de atención. Mientras se piensa, se sigue una vía de razonamiento específica que rara vez se ramifica para iniciar dos o más cómputos activos paralelos. En general, no es posible sembrar el cerebro con un par de problemas para resolver y trabajar en ellos conscientemente en paralelo. Es posible cambiar, realizar varias tareas a la vez, pero no se trata de verdadera computación paralela. Una única línea de razonamiento ayuda a evitar las interferencias entre las activaciones de los mapas conceptuales. El mismo concepto en un contexto diferente puede activar un conjunto distinto de conceptos. Las activaciones entremezcladas son beneficiosas sobre todo en momentos en los que necesitamos una interrupción creativa (véase más adelante).

Una segunda razón por la que necesitamos centrar la atención en los problemas que tenemos entre manos es que el cerebro evolucionó como un órgano de mando central. Su propósito no es resolver docenas de problemas independientes. Su propósito principal es decidir el siguiente paso de acción. Para ello, recoge los datos disponibles de los sentidos, los integra y ejecuta un plan. Para el cerebro, el objetivo principal es encontrar el siguiente paso en el plan actualmente ejecutado. Los procesos paralelos serán autónomos y/o subordinados. El procesamiento paralelo puede convertir las señales visuales en un mapa conceptual que represente una manzana, su ubicación y su disponibilidad física. Esto se traduce en un concepto “comida al alcance”, que ayuda a ejecutar el siguiente paso para un animal hambriento, por ejemplo, alcanzar la comida. El mismo animal podría haber tenido en mente algún plan reproductivo, pero el cerebro siempre optará por una acción ejecutiva concreta. El plan reproductivo y el mapa conceptual correspondiente pueden permanecer en estado de alta activación, pero no formarán parte del procesamiento consciente, a menos que se aplique algún principio de multitarea. Con toda probabilidad, el mapa bien activado hará que el animal vuelva al plan reproductivo una vez alcanzada la manzana.

Un mapa activo es cualquier mapa conceptual en estado de mayor activación. Está enviando señales a otras partes del cerebro. Puede haber docenas o cientos de mapas activos al mismo tiempo. Sin embargo, muy pocos de esos mapas afectarán a la experiencia consciente, y sólo uno desempeñará un papel verdaderamente central: el mapa de enfoque.

El mapa de enfoque es un mapa conceptual activo que tiene un acceso directo al jefe ejecutivo. Ese mapa representa aquello en lo que estás pensando en ese momento.

Un estado cerebral es un conjunto de mapas conceptuales activos con un mapa en foco.

Una transición de estado cerebral es un cambio del mapa de foco, o la activación de nuevos mapas basada en la propagación de la activación con el desvanecimiento gradual de todas las activaciones que quedan atrás.

La asociación de conceptos es un nuevo vínculo entre mapas conceptuales activos. Se corresponde con una nueva idea. Una asociación forma un nuevo enlace conceptual que podrá utilizarse en el futuro. Los nuevos enlaces afectarán al cómputo. Todos los enlaces están sujetos a valoración. Es más probable que las futuras transiciones cerebrales sigan enlaces que han sido estabilizados por una alta valencia. Las nuevas asociaciones dejan un rastro de progresión hacia la solución. Obviamente, las nuevas asociaciones también pueden conducir a un callejón sin salida.

Una asociación novedosa es un nuevo vínculo que se establece entre mapas conceptuales. Este vínculo equivale a un conocimiento que determina la solución.

En el cerebro, el cálculo conceptual (es decir, el pensamiento) es una secuencia de transiciones de estados cerebrales con un mapa conceptual cambiante en el foco de atención en cada estado. ¿Podemos elegir y decidir cómo realizar el cálculo? Difícilmente. Nuestra planificación consciente del cálculo es sólo una ilusión. En realidad, el cálculo es la expresión de los mapas con los que nos despertamos, nuestros objetivos generales que están representados por mapas que se iluminan fácilmente y subobjetivos que pueden ser aún más fáciles de activar. Al despertar, una gran idea matutina puede surgir primero en el cerebro y luego, de forma imprevisible, se encenderán los mapas activos más excitables. Este primer mapa matutino puede tener la forma de “mi rutina matutina habitual”, “mi(s) objetivo(s) básico(s) habitual(es)”, etc. Luego hay cosas que surgen a causa de las noticias en la televisión, o mensajes en el teléfono, o dolores en el cuerpo, o preocupaciones, que tienen una forma de mapas fácilmente activables que pueden invadir tus pensamientos en cualquier momento.

El proceso de pensamiento no es otra cosa que un cálculo. Nos movemos entre diferentes estados cerebrales.

Llamemos mapa del problema al mapa conceptual asociado al problema a resolver. Lo primero que podemos hacer para resolver un problema es mantener activo el mapa del problema. Si es el primer mapa que se despierta contigo, ¡ya vas por buen camino! Si necesitas un recordatorio, no lo harás bien. Todas tus actividades diarias, todos tus conocimientos, todas tus inspiraciones, deben estar en estrecha relación con tu mapa. El mapa de problemas tiene que ser como un depredador listo para arrebatar cualquier inspiración y amoldarse a la influencia. Si ves a Trump en las noticias, lo ves como un componente de la solución de tu problema. Si se trata de un problema de salud, te preguntarás si Trump también está sufriendo. Si se trata de un problema técnico, puede que te preguntes qué podría hacer el arsenal de Trump o la gente que le rodea si se enfrentaran a un problema similar.

Cuanto más tiempo de procesamiento le dediques y más contextos de inspiración alimentes a tu mapa de problemas, mayor será la probabilidad de que un día determinado se anote como un paso incremental hacia la solución. Cuando te vas a dormir, tu cerebro se pone a trabajar. Tu cerebro consumirá lo que produzcas durante el día. Es útil ir a dormir en paz, y sin la influencia de medicamentos, alcohol y similares.

Cálculo mental protegido

El cálculo protegido es el proceso de pensamiento en el que activas mapas conceptuales de tu elección y nada en el mundo tiene derecho a interrumpir tu concentración. Si vives y duermes con un problema específico, su mapa central vendrá a tu mente por la mañana y seguirá apareciendo durante el día. Es imposible mantener una pureza mental perfecta en la que sólo te centres en resolver el problema. Necesitas comer e ir al baño, y es recomendable hacer ejercicio. Esas actividades arrojarán algunas impurezas en el proceso de cálculo protegido. Sin embargo, si limitas las impurezas a cosas fáciles de ignorar o de resolver en piloto automático (por ejemplo, el café, la mesa, el ratón, la cuchara, etc.), podrás mantener la mente concentrada como una navaja. Si resulta que trabajas en un laboratorio, una empresa o un cubículo muy concurridos, lánzate a protestar. Si vas a resolver problemas, no puedes estar sujeto a interrupciones por ruido, teléfono o correo electrónico. Son la antítesis de la computación protegida. Cuando Alan Turing llegó a resolver el problema Enigma, insistió en que quería trabajar solo. Por suerte, se le consintió. Nicholas Carr tiene razón: si dejas que la red invada tu día a día, “internet te volverá estúpido”.

Newton tuvo su mejor momento en los días de la peste. Darwin tuvo su mejor momento en el Beagle. A Einstein le fue genial en su apacible oficina de patentes. Todos los grandes avances surgieron de un momento de profunda contemplación. Desde hace 20 años trabajo en una habitación cerrada con llave y con una cama fuera de la oficina. Cuando estoy en modo de cálculo mental protegido, no estoy disponible para el mundo. Me reservo el derecho al aislamiento físico y mental absoluto. Esto no significa aislarse del mundo. Sólo los problemas más difíciles se resuelven mejor en vacaciones creativas (es decir, lejos de todo el mundo). El modo protegido sólo requiere unas horas. Es tu propio procesador el que se sobrecalentará y pondrá fin a ese periodo. La interacción social puede suponer entonces un gran alivio.


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